COMBUSTIBLES ALTERNATIVOS AL PETROLEO

Las alzas en los combustibles, especialmente el petróleo, afectan a los ciudadanos no sólo de Chile, es un problema a nivel mundial. Las causas de los altos precios se deben, entre otras razones, a problemas de carácter político entre países productores y/o consumidores y a la enorme demanda a nivel mundial, por lo que a mayor demanda aumentan los precios.

Antecedentes Históricos

Petróleo significa etimológicamente aceite de piedra, por tener la textura de un aceite y encontrarse en yacimientos de roca sedimentaria. El petróleo es un combustible fósil (mezcla de conjuntos orgánicos que se extraen del subsuelo), al igual que el carbón y el gas natural, éstos al no ser renovables se van a acabar algún día. El petróleo se ha usado como combustible para lámparas desde la la antigua babilonia, y su uso hoy en día es considerado como la fuente de energía más importante a nivel mundial.

En cuanto a su origen, se plantearían tres hipótesis acerca de la formación del petróleo: química, volcánica y orgánica. Esta última era la correcta, ésta planteaba que el petróleo se forma, en parte de sustancias de origen animal y en parte de sustancias vegetales, siendo estas últimas las que predominan. La materia prima esencial es el plancton marino que mezclado con restos animales, cubiertos por arcilla durante millones de años, sometidos a grandes presiones (debido a su gran profundidad en la tierra), y a altas temperaturas (propia de lugares desérticos), más la acción de unas bacterias que viven sin aire, generarían el llamado oro negro. La presencia del plancton marino se debe a que sólo hay petróleo en lugares donde hubo mar.

Antecedentes de la crisis

Las constantes crisis políticas hicieron que el precio del petróleo aumentara gravitatoriamente entre los años 1971-1980. Entre 1971-1973 se duplicó el precio del petróleo cuando el coronel Gadafi exigió una subida del canon fijado por el barril del petróleo y amenaza con reducir la producción. Como consecuencia de las negociaciones aumenta el precio del petróleo. En 1973 se inicia la guerra del Yom Kippur , donde se enfrentan Egipto y Siria contra Israel. Como una medida de presión contra Israel, se elevan los precios, así el precio del barril del petróleo se multiplica por 4 en 1974. Otra conmoción política, esta vez una guerra entre Irán y Iraq, produce un nuevo aumento en los precios entre 1979-1980 de 20 veces el precio de 1970. Posteriormente, entre 1990-1991 Iraq invade Kuwait, esto desencadenaría la posterior guerra del Golfo Pérsico. En general el alza de los precios se debió a conflictos políticos y la interrupción en la producción del petróleo.

Distribución mundial de reservas del petróleo:

Fuente: International Energy Agency

Combustibles alternativos

La búsqueda de otros combustibles no empezó hace poco, por ejemplo en Brasil desde hace tres décadas que se utiliza el etanol. Existen combustibles renovables, dentro de esta categoría están los biocombustibles dentro de los cuáles destacan dos: el biodiésel y el bioalcohol.

El etanol es un biocombustible (bioetanol), se obtiene facilmente del azúcar o del almidón. Se utiliza cada vez más como añadido para oxigenar la gasolina estándar. El etanol en la combustión genera más gases invernaderos que la gasolina, pero hay que tomar en cuenta el dióxido absorbido por la vegetación en su crecimiento y, además es una fuente de energía renovable, por lo tanto inagotable, a diferencia del petróleo. No obstante, si se quiere utilizar como combustible a nivel masivo hay que considerar la cantidad de tierra que se requeriría para el cultivo de azúcar y/o almidón, al igual que la mano de obra humana para su cuidado y cosecha.

Otro bioalcohol es el biobutanol, el cual puede ser utilizado directamente en los autos sin necesidad de modificarlos. La materia prima es de origen vegetal y corresponde a variados tipos de granos, especialmente el sorgo y la soja. El biobutanol se produce a través de una fermentación llevada a cabo por la bacteria Clostridium Acetobutylicum. El biobutanol puede ser usado como combustible para un motor de combustión interna (casi todos los automóviles, camionetas…), tiene el problema de que necesita que el flujo de combustible aumente; aunque este aumento sea mínimo, aproximadamente del 10%, en comparación con el 40% del etanol respecto de el petróleo. Este biocombustible parece ser una de las alternativas más atractivas en el futuro, pues no necesita de mayor inversión en tecnología para su producción.

El biodiésel es un diesel que no es a base de petróleo. Se puede obtener de aceites vegetales, y de grasas animales mediante dos complejos procesos de carácter químico, que transformarían estas grasas en combustible . No es un combustible fósil y reduce importantemente las emisiones de los componentes de la lluvia ácida. Sin embargo, su dificultad es que descompone el caucho, es decir se come las gomas, lo que implicaría cambiar todos estos elementos en los vehículos.

El gran problema de los combustibles alternativos, es que tienen como base en su composición un producto vegetal o animal que sirve de alimento. Esto hoy en día es dramático debido a la la escasez de alimentos en los países más pobres; además tienen o pueden tener un enorme impacto ambiental: aumento de la deforestación de bosques nativos, expansión indiscriminada de la frontera agrícola, desplazamiento de cultivos alimentarios y ganadería, destrucción del ecosistema y la biodiversidad.

En síntesis, el problema de los combustibles alternativos o no al petróleo, sigue siendo un dilema para todos nosotros.

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